Nicolas Lapierre "comme à la maison" chez Toyota

Alors qu'il se prépare à retrouver la marque japonaise au volant de la troisième TS050 HYBRID engagée aux WEC 6 Heures de Spa-Francorchamps, Nicolas Lapierre dit déjà se sentir à la maison chez Toyota Gazoo Racing.

 Nicolas Lapierre quitte Alpine

Alors qu'il se prépare à retrouver la marque japonaise au volant de la troisième TS050 HYBRID engagée aux WEC 6 Heures de Spa-Francorchamps, Nicolas Lapierre dit déjà se sentir à la maison chez Toyota Gazoo Racing.

Le lauréat 2016 du Trophée Endurance FIA des Pilotes LMP2 n'avait plus couru chez Toyota depuis les 6 Heures du Circuit des Amériques 2014. Mais ses performances impressionnantes ont incité le premier constructeur mondial de routières hybrides, toujours en quête de sa première victoire sarthoise, à faire revenir le pilote français pour les courses de Spa et des 24 Heures du Mans.

Dès sa première réapparition fin mars chez Toyota Gazoo Racing lors du Prologue du Championnat du Monde d'Endurance FIA (WEC) 2017, le Savoyard avait signé le meilleur temps absolu lors du dernier jour d'essais. Un peu comme s'il n'était jamais parti, en quelque sorte...

"Même si la voiture a beaucoup changé, elle a beaucoup progressé ces deux dernières années, c'est bien. Je me sens à l'aise depuis le premier jour où je suis revenu, c'est pour moi un bon avantage.

"Je suis très heureux de revenir, et d'avoir l'occasion de faire Le Mans dans un prototype LMP1, c'est vraiment super. J'ai passé deux belles années en LMP2, mais c'est formidable d'être de retour."

A Silverstone, la Toyota TS050 HYBRID n°8 de Sébastien Buemi, Anthony Davidson et Kazuki Nakajima s'est imposée avec une configuration aérodynamique à fort appui. Mais les WEC 6 Heures de Spa-Francorchamps verra la première sortie en course de la configuration à faible appui, qui sera également utilisée au Mans.

Nicolas Lapierre reconnaît que le "retour sur investissement" lié au fait de voir Toyota engager pour la première fois une troisième voiture engendre une certaine pression. Mais il reste optimiste, car il sait disposer de tous les atouts pour se battre pour la victoire.

Le pilote français partagera le volant de la TS050 HYBRID n°9 avec Stéphane Sarrazin, "vieux routier" de l'endurance, et le nouveau venu Yuji Kunimoto.

"Lorsque Toyota a pris la décision d'amener une troisième voiture au Mans, c'est pour se donner une chance supplémentaire de gagner la course. L'objectif est donc clair," ajoute Nicolas Lapierre.

"Bien sûr il y a de la pression, mais je pense qu'il y en a pour toutes les voitures engagées par Toyota, et pour chaque constructeur désireux de gagner au Mans. C'est une pression positive.

"Nous avons avec nous Stéphane, qui est quelqu'un de très expérimenté. Yuji a passé beaucoup de temps dans la voiture et c'est un pilote vraiment rapide. Nous avons l'équipage, les ingénieurs, tout ce qu'il faut - nous avons construit une équipe solide autour de cette troisième voiture.

"Nous allons juste nous concentrer sur notre travail, y aller pas à pas, et on verra bien ce que donnera le résultat final."

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 Nicolas Lapierre : « Cette saison, il a fallu faire un choix »

La deuxième manche de l’European Le Mans Series se tient ce week-end en Italie sur le circuit de Monza. A quelques heures de prendre le volant de la ORECA 07 du team DragonSpeed, Nicolas Lapierre revient sur son début de saison, son triple programme en endurance et les objectifs à atteindre avec la ORECA 07. Résumé de ce petite entrevue…

Comment se passe ton début de saison ?

« En ce qui concerne la saison en ELMS, le début de saison est compliqué. La performance est là car nous sommes aux premiers rangs en qualification mais nous n’avons pas encore su concrétiser en course. »

Entre le WEC en P1 avec Toyota, en P2 avec Alpine et l’ELMS avec Dragon Speed on peut dire que la saison est intense. Comment gères-tu cela ?

« Ce sont trois équipes que je connais bien. Le P2 est une catégorie que je maitrise. En P1 il a fallu que je me remette dans le bain pour me réhabituer au fonctionnement de la voiture et notamment au système hybride. Nous avons fait plusieurs séances d’essais pour me permettre d’être tout de suite à l’aise en course. Il a fallu faire un choix, en retournant en P1, je tirais un trait sur un éventuel titre en P2. Mais c’est vraiment très intéressant de revenir à la catégorie reine. L’objectif est clairement de viser la gagne aux 24 Heures du Mans ! »

Quels sont tes objectifs ?

« Que ce soit en P1 avec Toyota ou en P2 avec Alpine en WEC et avec DragonSpeed en ELMS je vise la victoire. En P2 le niveau est très relevé cette saison mais je travaille avec des co-équipiers de choix, nous avons toutes les cartes en mains pour arriver à la victoire. »

Tu as été le premier pilote de développement de la ORECA 07, quels sont tes retours après les premières confrontations en compétition ?

« La voiture est vraiment performante et les équipes techniques d’ORECA accompagnent réellement les teams pour exploiter au mieux la voiture. C’est une voiture très aboutie, elle est très agréable à conduire. Je suis très confiant quant à l’avenir de la ORECA 07. »

Comment abordes-tu la course de ce week-end avec une météo plus qu’incertaine ?

« C’est un week-end important pour nous. A Silverstone nous avons eu un problème lié à la boite, on a déjà grillé notre joker. Le championnat ELMS est très court, il faut rapidement marquer des points. Clairement, ce week-end nous devons être dans le match ! »

Article sig oreca